Contaminación del ciclo de vida

The burgeoning global market in electronic and electrical devices, combined with shorter device life expectancies, is fuelling an unprecedented health crisis for children in the developing world—exposing them to dangerous chemicals and air pollutants at home, in their communities, and in places where they often work illegally in exploitative and hazardous conditions.

Niños y vertederos digitales: exposición a desechos electrónicos y salud infantil, 2021 Organización Mundial de la Salud

Los impactos en la salud humana y el medio ambiente de la contaminación en cada etapa del ciclo de vida de los equipos de telecomunicaciones, desde la fabricación de dispositivos y equipos hasta los centros de datos, el almacenamiento y las transmisiones de datos, es otro problema crítico de sostenibilidad. 

Los teléfonos inteligentes y la electrónica requieren metales de tierras raras and minerals, generally from supply chains that are connected to numerous human rights abuses. Tin, tungsten, tantalum and gold are “conflict minerals,” long fueling armed conflicts. Cobalt, an essential raw material used  for rechargeable lithium-ion batteries and electronic devices, is mined by hand in condiciones de explotación por people of all ages including children as young as six years old.  Regulations seeking to ensure responsible sourcing and more transparency in supply chains have yet to adequately address the issue. 

Además, la extracción de componentes utilizados en los fabricantes de productos electrónicos genera subproductos tóxicos que contaminan el suelo y el agua. La fabricación es químicamente intensiva y ha sido caracterizada por Benoit Cushman-Roisin como “probablemente la industria más sucia que tenemos en el mundo en este momento”. Además del impacto del carbono, huellas de agua y tierra aún no se han abordado por completo. Si no se maneja adecuadamente, las huellas globales anuales de carbono, agua y tierra de almacenar datos oscuros solo se estima que se acerque a 5,26 millones de toneladas, 41,65 gigalitros y 59,45 kilómetros cuadrados, respectivamente.

Miles de productos químicos se utilizan en la fabricación de teléfonos inteligentes y dispositivos electrónicos, incluidos muchos productos químicos conocidos por ser cancerígenos, toxinas reproductivas, neurotoxinas, como plomo, cadmio, retardantes de llama bromados, productos químicos perfluorados y polifluorados, berilio, cromo hexavalente, mercurio, PVC y benceno. 

Trabajadores de la línea de producción en la experiencia de la industria electrónica. tasas elevadas de cáncer y otras enfermedades. En el otro extremo del ciclo de vida, los desechos electrónicos tóxicos y los métodos de reciclaje inseguros contaminan aún más a las comunidades de ingresos bajos y medios que ya están contaminadas ambientalmente. Una cantidad significativa de reciclaje a nivel internacional es informal, en el que las familias separan los productos electrónicos y separan los componentes a mano en sus hogares, lo que resulta en una gran exposición al plomo y al mercurio. Otro ejemplo, los cables de alimentación se queman para obtener el valioso cobre. Esta práctica libera sustancias tóxicas en el aire como cadmio, cromo y retardantes de llama bromados. Las personas que queman las cuerdas lo hacen sin máscaras ni protecciones para los trabajadores. 

Productos químicos retardantes de llama como trifenilo fosfato y tris fosfato tienen sido encontrado on the surface of phones, laptops, keyboards and mice. Consumers are exposed to chemicals such as organophosphate esters and plasticizers through their use of teléfonos inteligentes y electrónica as well as via exposure to dust in their home. 

Los desechos electrónicos son un problema enorme y creciente. Se registró un récord de 53,6 millones de toneladas métricas de desechos electrónicos. supuestamente generado en todo el mundo in 2019 with only 17.4 %  officially documented as formally collected and recycled. The La Universidad de las Naciones Unidas predice e-waste will more than double by 2050, to reach approximately 111 million tonnes a year. Electronics right-to-repair and take-back systems have yet to adequately address the environmental e-waste challenges. lixiviado produced from the e-waste in landfills, composting plants, e-waste processing plants, solid waste dumping sites and incineration plants is toxic to living organisms; the waste contaminates water, soil, air, and the food chain. 

Under international pressure from environmental groups, companies have taken some steps to “green” their products; however, the current lack of transparency in global subcontracting and outsourcing, paired with the lack of accountability and legal liability leave inadequate rights and rules to address the occupational and environmental issues. For example, although Apple announced it had stopped using the carcinogen benzene and n-hexane during final assembly of iPhone and iPads in 2014, the chemicals are still used in early production stages.  

Finalmente, la electrónica se diseña con obsolescencia programada. Los dispositivos personales ya no están diseñados para una larga vida, ni para ser reparados fácilmente. Incluso se alienta a las personas a comprar un teléfono nuevo cada año. La defensa del consumidor y los gobiernos tienen roles en los estándares de productos y la gestión de desechos.

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