Pollution pendant le cycle de vie

The burgeoning global market in electronic and electrical devices, combined with shorter device life expectancies, is fuelling an unprecedented health crisis for children in the developing world—exposing them to dangerous chemicals and air pollutants at home, in their communities, and in places where they often work illegally in exploitative and hazardous conditions.

Children and digital dumpsites: e-waste exposure and child health, 2021 World Health Organization

Les impacts sur la santé humaine et l'environnement de la pollution à chaque étape du cycle de vie des équipements de télécommunications, depuis la fabrication des appareils et des équipements jusqu'aux centres de données, au stockage des données et aux transmissions, est un autre problème crucial en ce qui concerne la durabilité. 

Les smartphones et les appareils électroniques nécessitent des métaux et des minéraux de terres rares and minerals, generally from supply chains that are connected to numerous human rights abuses. Tin, tungsten, tantalum and gold are “conflict minerals,” long fueling armed conflicts. Cobalt, an essential raw material used  for rechargeable lithium-ion batteries and electronic devices, is mined by hand in conditions d'exploitation people of all ages including children as young as six years old.  Regulations seeking to ensure responsible sourcing and more transparency in supply chains have yet to adequately address the issue. 

En outre, l'extraction minière des composants utilisés par les fabricants d'électronique génère des sous-produits toxiques qui contaminent le sol et l'eau. La fabrication est à forte intensité chimique et a été caractérisé Benoit Cushman-Roisin comme « probablement l'industrie la plus sale que nous ayons dans le monde actuellement ». En plus de l'impact sur les émissions de carbone, les empreintes eau et terre n'ont pas encore été pleinement prises en compte. Si elles ne sont pas traitées correctement, les empreintes annuelles mondiales de carbone, d'eau et de terre liées au seul stockage des données sont estimées à près de 5,26 millions de tonnes, 41,65 gigalitres et 59,45 kilomètres carrés, respectivement.

Des milliers de produits chimiques sont utilisés dans la fabrication des smartphones et des appareils électroniques, dont de nombreux produits chimiques connus pour être cancérigènes, toxiques pour la reproduction ou neurotoxiques, notamment le plomb, le cadmium, les retardateurs de flamme bromés, les produits chimiques per- et polyfluorés, le béryllium, le chrome hexavalent, le mercure, le PVC et le benzène. 

Les travailleurs des chaînes de production de l'industrie électronique présentent des taux élevés de cancers et d'autres maladies. À l'autre bout du cycle de vie, les déchets électroniques toxiques et les méthodes de recyclage dangereuses contaminent encore plus les communautés à faibles et moyens revenus dont l’environnement est déjà pollué. Une grande partie du recyclage international est informel, les familles démontant les appareils électroniques et séparant les composants à la main dans leurs maisons, ce qui entraîne une forte exposition au plomb et au mercure. Autre exemple, les cordons d'alimentation sont brûlés pour récupérer le précieux cuivre. Cette pratique libère des substances toxiques dans l'air telles que le cadmium, le chrome et les retardateurs de flamme bromés. Les personnes qui brûlent les cordons le font sans masque ni aucune protection pour les travailleurs. 

Des produits chimiques ignifuges comme le phosphate de triphényle le phosphate et le trisphosphate ont été trouvé on the surface of phones, laptops, keyboards and mice. Consumers are exposed to chemicals such as organophosphate esters and plasticizers through their use of smartphones et appareils électronique as well as via exposure to dust in their home. 

Les déchets électroniques constituent un problème énorme et croissant. Un record de 53,6 millions de tonnes métriques de déchets électroniques auraient été générés dans le monde in 2019 with only 17.4 %  officially documented as formally collected and recycled. The L'Université des Nations unies prévoit e-waste will more than double by 2050, to reach approximately 111 million tonnes a year. Electronics right-to-repair and take-back systems have yet to adequately address the environmental e-waste challenges. Les lixiviat produced from the e-waste in landfills, composting plants, e-waste processing plants, solid waste dumping sites and incineration plants is toxic to living organisms; the waste contaminates water, soil, air, and the food chain. 

Under international pressure from environmental groups, companies have taken some steps to “green” their products; however, the current lack of transparency in global subcontracting and outsourcing, paired with the lack of accountability and legal liability leave inadequate rights and rules to address the occupational and environmental issues. For example, although Apple announced it had stopped using the carcinogen benzene and n-hexane during final assembly of iPhone and iPads in 2014, the chemicals are still used in early production stages.  

Enfin, les appareils électroniques sont conçus avec une obsolescence planifiée. Les appareils personnels ne sont plus conçus pour une longue durée de vie, ni pour être facilement réparés. Les gens sont même encouragés à acheter un nouveau téléphone chaque année. Les défenseurs des consommateurs et les gouvernements ont un rôle à jouer dans les normes de produits et la gestion des déchets.

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